ANNONS:
Till Di.se
START BÖRS MARKNADSNYTT BEVAKNINGAR
ANNONS

Entreprenör

Deras bildanalys avslöjar vem du är – jättar på kundlistan

  • Efter drygt tio års intäktsmörker började Visage Technologies sälja sin teknik för att analysera ansiktsbilder. ”Det blev vårt genombrott”, säger Jörgen Ahlberg. Foto: Henrik Lenngren

LINKÖPING. Det började som en mindre lukrativ hobby-verksamhet för några forskare som behövde ”koda av sig”. 

I dag omsätter Visage Technologies 42 Mkr, och företagets programvara för ansiktsigenkänning används i allt ifrån sminktest-appar till badrumsspeglar.

Jörgen Ahlberg bläddrar i en tummad bok från tidigt 2000-tal när han plötsligt hajar till. På en svartvit sida syns hans eget ansikte täckt av ett rutnät.

”Den här ansiktstråds-modellen var jag med att utveckla när jag var doktorand på universitetet. I dag vet jag att (fotodelningsappen) Snapchat använder sig av samma modell”, säger han.

Jörgen Ahlberg är forskaren som i snart 20 år intresserat sig för ansiktsanimering i olika former. Men det skulle dröja många år innan hans bolag – Visage Technologies – hittade en väg fram i omsättningens och lönsamhetens snår.

”Jag och mina två kollegor såg länge företaget som en kul hobbyverksamhet. Vi var glada tekniknördar som utvecklade roliga program, men det var också program som i princip ingen ville ha. Något år omsatte vi kanske 300.000 kronor men 2008 hade vi också noll försäljning.”

Det som vi i dag tar för givet – att följa ansiktsrörelser i appar – var ren science fiction på den här tiden. Den östgötska trion var tidigt på bollen, till och med kanske för tidigt.

”Det tog oss tio år att inse att vi inte erbjöd något som marknaden efterfrågade. När vi så småningom skiftade fokus från animering till analys av ansiktsbilder, analys vi utvecklat för internt bruk för att få våra ansiktsmodeller att röra på sig, först då upptäckte vi att det fanns en helt annan betalningsvilja inom den nischen.”

Startskottet var när ett franskt universitetslabb ville köpa företagets så kallade tracking-bibliotek, alltså en programvara för att följa ansiktsrörelser. Därefter kom beställningarna snabbt och plötsligt behövde man anställa programmerare för att hinna med. Allt tyngre kunder ställde sig på kö.

”När Disney inför sin lansering av en ny attraktion på Disneyland i Paris ville ta fram en app där användarna kunde se sig själva som råttorna i Råttatouille var det vår teknik som gjorde det möjligt”, berättar Jörgen Ahlberg.

Sedan dess har företagets lösningar byggts in i allt ifrån sminktest-appar åt Oriflame till badrumsspeglar åt Philips. På kundlistan finns också andra jättar, som BMW, Canon, Fujitsu och Coca-cola.

”I vissa fall är det psykologiska värdet större än det ekonomiska, men ett uppdrag ska ju gärna resultera i pengar också. Men med tiden har vi lyckats hitta lönsamhet. Vi jagar inte längre de korta, små intäkterna och känner inget tvång att få ut så många smålicenser som möjligt. Vi har fått andrum att arbeta mer strategiskt”, säger Jörgen Ahlberg.

Bland annat har Visage Technologies nyligen påbörjat ett samarbete med australiska Optalert. 

”Tillsammans utvecklar vi teknik för att från ögonlocksrörelser avgöra när en person börjar bli sömning, i kontrast till tillgänglig teknik som reagerar först när en person är på väg att somna. Det räcker inte att mäta trötthet i form av blinkningar. Vi jobbar på algoritmerna och mäter hur snabbt ögonlocken rör sig. Den här typen av lösningar kommer att finnas i framtidens bilar”, säger Jörgen Ahlberg.

En annan trend i branschen är så kallad ”liveness detection”. Att avgöra om en bild på ett ansikte är ett riktigt levande ansikte eller någon form av fejk blir alltmer viktigt ju mer ansiktsigenkänning används. 

”Man ska ju inte kunna logga in på din telefon genom att hålla en annan telefon med en video på dig framför kameran. Då kan man använda telefonskärmen som ljuskälla, och se att den reflekteras annorlunda i en annan skärm än i ett ansikte”, säger Jörgen Ahlberg.

Visage Technologies – som redan 2002 i lokalmedia beskrevs som ett framtids­företag – har mellan 2016 och 2018 gått från 8,5 Mkr i omsättning till närmare 33 Mkr. En av anledningarna, menar Jörgen Ahlberg, är att man delat upp bolaget i två divisioner – den ena fortfarande inriktad mot ansiktsanalys och en mot fordons-industrin. 

”Vår Automotive division jobbar med ’vision- och learningteknik’ för kameror som tittar ut ur bilar, alltså inte mot föraren, utan mot omgivningen. Vi tar inte fram egna produkter där utan hjälper företag i fordonsindustrin att ta fram sin teknik.”

Dessutom har företagets satsning på ett eget kontor i Zagreb visat sig vara fruktsamt.

”Boomen för maskininlärning kom senare till Kroatien än till Sverige, vilket gav oss ett guldläge att välja och vraka bland ingenjörsstjärnorna. Det som begränsat tillväxten på hemmaplan är att det inte funnits tillräckligt med ingenjörer – Linköping är fullt av bildanalysföretag som söker ingenjörer. I Kroatien var det precis tvärtom – få bildanalysföretag men gott om ingenjörer.”

I dagsläget har Visage Technologies fem medarbetare i Linköping och 70 i Zagreb.

”Det var en chockartad känsla när vi på kort tid gick från fem till 15 personer. Helt plötsligt var vi tekniknördar tvungna att bygga en affärsdrivande organisation utan att förlora den kärlek till teknik vi haft sedan starten.”

Jörgen Ahlberg är styrelseordförande (formellt sett saknar företaget en vd) men det hindrar honom inte från att fortfarande sitta med i algoritmdiskussioner. 

”De flesta som har gjort den här typen av entreprenörsresor har släppt kodandet, men jag behöver få koda av mig.”

Jörgen Ahlberg kikar ut genom fönstret och tystnar för en stund.

”Det blev aldrig någon toppforskare av mig. Och i delen att driva företag har det varit mycket trial and error. Men kombinationen är en nisch i sig. Jag följer forskningen och ser vad man kan göra affärer av.”

Vi använder cookies för att förbättra funktionaliteten på våra sajter, för att kunna rikta relevant innehåll och annonser till dig och för att vi ska kunna säkerställa att tjänsterna fungerar som de ska. Läs mer i vår cookiepolicy.
Läs mer